John McConnell

El principio

Mi esposa Audrey y yo nos retiramos y nos mudamos a Grand Junction desde Los Alamos, NM en noviembre de 1990. Yo era físico en LAMPF (Centro de Física Mesón de Los Alamos), y antes de eso, el Reactor de Investigación de Laboratorio de Ames en la Universidad Estatal de Iowa. Tenía la intención de ir a mi taller y hacer torneado de madera en mi torno. Eso fue interrumpido por mi vecino pidiéndome que ayudara con una competencia de Odyssey of the Mind en la primaria Wingate en enero de 1992. Mientras estaba allí, Tom Parrish, el director, me preguntó si podía ayudar a un maestro, Gerry Wigent, que estaba buscando a alguien para ayudar con la ciencia en su salón de clases. Eso comenzó, y rápidamente me enganché con los niños inspiradores. Comencé llevando de tres a cinco niños a la vez del aula haciendo proyectos con ellos, mientras Audrey ayudaba a los niños en la biblioteca.

Esto comenzó a crecer, extendiéndose a otras escuelas en el distrito. Comencé a construir y armar exhibiciones y demostraciones para transportar en la cajuela de mi automóvil. Fue simplemente emocionante ver la reacción de los niños por llevar a cabo pequeños experimentos. ¿Qué podría ser mejor que "wow miren el mío" o gritos de "los míos se mueven" al frotar un paño sobre una tapa de plástico de una ensaladera con Cheerios o Rice Krispies bailando debido a la electricidad estática? A los estudiantes les encantaba tener algo que llevar a casa, guardar y mostrarles a sus padres. Esto implicaba comprar material para regalar, como tubería de PVC para electricidad estática, tapas de ensaladeras junto a la caja, pajitas y clips para papel, y hacer piezas para los electroscopios para que puedan ensamblarse. Fue en estos primeros años que acuñé el acrónimo SITHOK, Science In The Hands of Kids (Ciencia en las Manos de los Niños.

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Ciencia en el camino

Habiendo venido de una pequeña escuela de campo de una habitación en el sureste de Nebraska, tuve la necesidad de llevar mi espectáculo a lugares como Maybell, Norwood, Nucla, Naturita y Ouray, por nombrar algunos. Tenía que querer ir, porque estas escuelas no me conocían, yo escribiría y explicaría lo que traería a los niños, y no sería un gasto para la escuela. En todas partes nos encontramos con entusiasmo y anticipación, ya que íbamos a cada escuela con experimentos. Audrey vino muchas veces para ayudarme. Era como la ciencia sobre ruedas de nuestro remolque y camión de quinta rueda. Las observaciones de las reacciones de los estudiantes estaban creando impresiones en mi mente. Tenían mucha hambre de la ciencia y las actividades prácticas como una herramienta de aprendizaje importante. Las cartas de agradecimiento fueron asombrosas, ilustraron el amplio interés que tenían los estudiantes. Me encanta demostrar ciencias y matemáticas con pompas de jabón, y adquirí el nombre de Señor Burbujas de Appleton Elementary. Este espectáculo en la carretera continuó hasta 1998.

Otro logro en mi vida también ocurrió en septiembre de 1992. Me pidieron que ayudara a un niño tímido de tercer grado, Ryan Patterson, que estaba aburrido de la escuela. Quería quedarse en casa y construir sus robots Scorch y Chip. Lo conocí en su casa, me mostró su área de tiendas, los robots que había construido, y era obvio para mí que este niño rubio quería que alguien compartiera su pasión por la electricidad y la electrónica con él. Después de todo, todo lo que quería para Navidad a los tres años era un cable de extensión que sus padres le dieron. Esa cuerda fue a todas partes con él, a la cama, a la casa de la abuela y a la tienda. Sentí que tenía que ser educador de este chico, y de hecho éramos una "pareja" como se detalla en Intel Education que nos describió como una "Pareja perfecta". Comenzó a venir a nuestra casa todos los sábados durante todo el día durante siete o ocho años. No había visto antes a un chico como este, en tercer grado, se sentaba en el banco de trabajo a las nueve de la mañana y aún estaba allí a las cinco, deteniéndose para almorzar.

En mi taller, realizamos actividades prácticas, como la construcción de robots y circuitos electrónicos, que ayudaron a Ryan a comprender los conceptos básicos de la ingeniería eléctrica. Al mismo tiempo, estaba modelando lo que significa ser científico, involucrado en el proceso de hacer preguntas y buscar respuestas. Lo sacamos de la escuela durante una semana en quinto grado para participar en la competencia de robótica en Santa Fe, NM, y nuevamente en sexto grado para la competencia en Calgary, Canadá. El séptimo grado comenzó la competencia de la Feria de Ciencias durante cinco años, que culminó con una pasantía de ocho semanas a los 14 años en una empresa de diseño electrónico en Nueva Orleans, y luego el Gran Premio en la Feria Internacional de Ciencia e Ingeniería, que incluyó un viaje de una semana a los Premios Nobel en 2001 Diseñó y construyó un guante para traducir el lenguaje de señas americano a la palabra escrita y hablada. También ganó la competencia Siemens Westinghouse por $ 100,000 e Intel Talent Search por $ 100,000. En sus años de secundaria y preparatoria ganó todas las principales competencias de ciencias en los Estados Unidos por un total de $ 500,000 en efectivo y becas.

Un lugar para llamar a casa

Pasar tiempo con Ryan, Wingate y todos los niños en el camino me demostró el valor de la educación práctica en matemáticas y ciencias en los niveles de primaria y secundaria. También estaba obteniendo el deseo de hacer talleres para maestros que consideraba como un efecto multiplicador. En 1998, mientras visitaba a Tom Parrish en Wingate Elementary, expresé mi deseo de tener un lugar permanente donde pudiera tener muchas más exhibiciones prácticas y que los estudiantes vinieran a ese Centro. Tom dijo: "Tengo un aula abierta, ¿qué dice que hayamos creado uno allí"? Oh wow, eso fue música para mis oídos. Inmediatamente recaudamos algunos fondos, compramos mesas plegables, estaba furiosamente construyendo exhibiciones, y pronto se abrió el "Sci-Tech Exploratorium". Incluso tuvimos señalización en braille para un estudiante de Wingate. La exhibición de relámpagos y truenos en la pared construida por Ryan tuvo que usarse con moderación para no interrumpir las aulas cercanas. Fue increíble, las excursiones de clase comenzaron a llegar a Wingate. Supongo que se podría decir que tenía hambre de más, así que le pregunté al distrito escolar "¿No tienes espacio para poder hacer esto más grande?" En la primavera de 1999, Tom Parrish, Penny Teeters y yo fuimos al viejo edificio de la escuela Columbus y conocí al superintendente asistente. Ella dijo: "Aquí está tu espacio, haz lo tuyo". Así nació lo que llamé "Western Colorado Math & Science Center". Entonces estaba en camino a "hacer lo mío".

Trasladar el Sci-Tech Exploratorium y construir nuevas exhibiciones durante el verano de 1999 preparó el Western Colorado Math and Science Center para las primeras visitas en enero de 2000. Con la ayuda de muchos voluntarios maravillosos y la ayuda de la comunidad, comenzamos a ver miles de estudiantes y el público de 3 a 93 años de edad. Proporcionó 160 exhibiciones prácticas para la exploración de ciencias, matemáticas e ingeniería para un público mejor informado. Comenzamos a ver excursiones desde escuelas hasta 160 millas de distancia con números que van desde más de 100. Estaba emocionado de tener una sala de conferencias para presentarles y mostrarles la ciencia en demostraciones y prácticas, creando entusiasmo y entusiasmo. Mi requisito era un docente por cada cinco estudiantes, compuesto por una maravillosa banda de voluntarios. Brindamos clases y talleres para maestros y campamentos de verano para estudiantes.

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Me retrasé un poco con la cirugía de cáncer de pulmón y la quimioterapia en 2007 - 2008. Audrey había trabajado incansablemente conmigo durante todos estos años como voluntaria y queríamos un poco de desaceleración. En 2009 se contrató al primer director remunerado. La Junta de Directores cambió el nombre al "Centro de Matemáticas y Ciencias John McConnell". Tenía el deseo de llevar la ciencia de vuelta a la carretera, por lo que Audrey y yo, a los 80 años, tomamos una nueva camioneta llena de actividades científicas para escuelas enteras en Colorado. Íbamos por una semana, volvíamos a casa por una semana para reabastecernos y descansar, y salíamos nuevamente a ver hasta 800 niños en una semana por un período de dos años. Cuando algunos estudiantes se acercaban a Audrey, la abrazaban y le decían: "este es el mejor día de mi vida", sabíamos que valía la pena. Todo ha sido un trabajo de amor.

¡Estamos muy contentos de ver el Centro renombrado a Eureka! McConnell Science Museum y se expandió a la Universidad de Colorado Mesa. Creemos que es una gran promesa para el futuro para los estudiantes, el personal y el público.